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Une unité agricole et paysagère centrée sur l’herbe

Le Massif central est un territoire de 8,5 millions d’hectares peuplé de 3,85 millions d’habitants. La Surface Agricole Utile (4,1 Mha) représente 15 % de la SAU nationale. Elle est composée à plus de 80 % de surfaces fourragères, à l’intérieur desquelles les prairies sont majoritairement permanentes (STH >60 % de la SAU totale).

Des nuances existent entre les différents bassins agricoles mais l’herbe est essentiellement valorisée par les ruminants (bovins, ovins) producteurs de lait ou de viande.
Sur les 72000 exploitations agricoles professionnelles recensées (RA 2010), un tiers est spécialisé en production bovin allaitant, 20 % en ovin, et 16 % en bovin lait.
La spécificité du massif est la prédominance du troupeau allaitant, composé de 1,5 millions de vaches mères soit 30 % du cheptel national. Une grande partie des animaux produits à partir de ce troupeau (soit 800 000 broutards) alimente les filières « maigre » ; les animaux sont principalement destinés à l’export en vif ou à l’engraissement dans le grand ouest. Une partie est directement abattue dans l’un des quelques 50 abattoirs présents sur le massif ou à proximité. Cela représente environ 300 ktec de viande bovine par an soit 20 % de la production nationale.
Les ovins sont également très présents (55 % des brebis françaises) avec notamment une forte densité dans le rayon de Roquefort.

A noter qu’une part importante de la viande produite l’est sous signe de qualité (CCP, labels rouge, IGP, AOP) ou en Agriculture Biologique.

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